The Inter-American Court of Human Rights (IACHR) has condemned Honduras for the murder of  environmental activist Jeannette Kawas more than a decade ago.

Jeanette Kawas                                Copyright © 2009 Defensores en linea

Jeanette Kawas Copyright © 2009 Defensores en linea

Jeannette was President of the Foundation for the Protection of Lancetilla, Punta Sal, Punta Izopo and Texiguat (PROLANSATE ).  This grassroots organization’s mission is to improve the quality of life of people in the river basins in Bahia de Tela region, in Honduras.

At age 47, Jeannette was a committed environmental activist who, along with others, denounced the intentions of private investors and companies to illegally take over the Peninsula of Punta Sal, denounced the contamination of freshwater resources and the depredation of the forests in the region.

The opinion of the IACHR states: “from the presented documents, we can establish indeed that there are strong evidences to conclude that the state of Honduras has direct responsibility in victim’s murder.”  In addition, the order recognizes that after Kawas’ death the state of Honduras failed to fulfill its duties by committing serious omissions in the investigations, and their actions impeded the ability of plaintiffs to learn the truth of what happened.

In 2002 representatives of the Center for Justice and International Law (CEJIL) and the Honduras’ Team for Reflection, Research and Communication ofthe Company of Jesus (ERIC) denounced Kawas’ killing and the murders of two other environmental activists in a case before the Inter-AmericanCommission of Human Rights.  Investigators in Jeanette Kawas’ case determined that there were orders to kill her.  This was the first homicide against an environmental activist in Honduras.  After Kawas was killed, there was a series of other murders against environmentalists in Honduras.

ELAW partner Clarisa Vega, a lawyer and former environmental prosecutor in Honduras, participated in this case as special witness.  Clarisa declared that in Honduras today there are still threats and murders committed against environmentalists, who some consider enemies ofdevelopment.

The order of the IACHR of May 6, 2009 requires the state of Honduras to pay compensations for material and non-material damages, expenses and other damages to Jeanette Kawas’ family.  It also orders Honduras to complete the investigations of the crime and to conduct public actions for international recognition to honor Jeanette Kawas.  As the plaintiffs in this case said, this is an historical order considering the context of historical violence that environmental activists have to face in Honduras and throughout the world.

Meche Lu, Staff Scientist

Spanish Version of Meche’s post:

La Corte Interamericana de Derechos Humanos (CIDH) condenó al Estado de Honduras por la muerte de Jeannette Kawas.

Jeannette Kawas, ambientalista hondureña, fue asesinada de un balazo la noche del 5 de febrero de 1995 mientras trabajaba en su casa.  Jeannette erapresidenta de la Fundación para la Protección de Lancetilla, Punta Sal, Punta Izopo y Texiguat (PROLANSATE), organización creada con el objetode mejorar la calidad de vida de los pobladores de las cuencas hidrográficas de la Bahía de Tela, en el Departamento de Atlántida, Honduras.Jeannette a sus 47 años era una dinámica defensora del ambiente y denunció entre otras cosas, los intentos de personas y entidades privadasde apoderarse ilegalmente de la Península de Punta Sal, la contaminación de las lagunas y la depredación de los bosques de la región.  Lasentencia de la CIDH afirma “del material que obra en el expediente, puede establecerse que efectivamente se presentan fuertes indicios para concluirque existe responsabilidad estatal directa en la privación de la vida de la presunta víctima”.  Además reconoce que tras la muerte la víctima elEstado de Honduras incumplió sus deberes al cometerse graves omisiones en las investigaciones por lo tanto se negó el derecho a conocer la verdadsobre lo sucedido.

Representantes del Centro por la Justicia y el Derecho Internacional (CEJIL) y el Equipo de Reflexión, Investigación y Comunicación de la Compañíade Jesús en Honduras (ERIC) denunciaron este caso y los asesinatos de dos personas mas ante la Comisión Interamericana de Derechos Humanos en el2002.  Las indagaciones del caso de Jeannette Kawas determinaron que el caso se trató de un crimen por encargo.  Este crimen fue el primerasesinato en Honduras por defender los recursos naturales y el ambiente después del cual se sucedieron una serie de asesinatos contra otrosdefensores ambientalistas en Honduras.  Clarisa Vega, abogada de Honduras, ex fiscal especial sobre medio ambiente y miembro de ELAW,participó en este caso en calidad de perito y declaró que en Honduras actualmente existe un ambiente de persecución, amenazas y asesinatos encontra de ambientalistas, quienes son considerados por algunos como enemigos del desarrollo.

La sentencia de la CIDH del pasado 6 de mayo dispone que el Estado de Honduras pague de indemnizaciones por daños materiales e inmateriales,reintegro de gastos a los familiares de Jeannette Kawas.  También entre otras medidas concluir las investigaciones del crimen y realizar unacto público de reconocimiento de responsabilidad internacional.  Como manifiestan los demandantes en este caso, esta es una sentencia históricaconsiderando el contexto de violencia que enfrentan los defensores del ambiente en Honduras y podemos añadir en el mundo entero.