[español a continuación]

Late last week, April 12th, El Salvador’s legislative assembly approved Legislative Decree No. 1045 which creates the Environmental Tribunals of El Salvador by amending the Law of the Environment. Out of 84 possible votes, 75 votes were in favor of creating the tribunals.

The Law of the Environment, adopted in 1998, has included provisions promising the creation of agro-environmental tribunals, but tribunals with this combined jurisdiction over agricultural and environmental issues were never created.  The environmental tribunals will hear civil cases related to environmental damages caused by individuals or the government, and will include appeals to appeals courts in San Salvador and two other cities and trial courts in other parts of the country.

The law gives judges broad powers to enact preliminary injunctions on its own initiative (including partial or total suspension) in cases where there is a risk of damage to the environment, without requiring a security bond from the affected communities.  The law also determines that the burden of proof lies with the defendant. This is a very important point because proving causation of environmental damage is complex, requiring technical studies beyond the reach of many communities. The need for complex studies has impeded the efforts to hold someone responsible for damage, despite the clear existence of the damage. Under the rules of the new tribunals, the alleged polluters will have to demonstrate that their actions are not harming the environment.

ELAW partner Luis Francisco

ELAW partner Luis Francisco López Guzmán has worked hard promoting this law with other members of the environmental movement in El Salvador, and has worked with the Congress to consolidate various drafts and opinions. Congratulations to Luis Francisco on his hard work to achieve better access to environmental justice in El Salvador!

Luis Francisco informs us that the next steps will be ratification of the law by the President, publication of the law, and then incorporation of needed modifications to the judicial law to incorporate the tribunals into the structure of El Salvador’s courts. We will continue to support Luis Francisco in these efforts.

Again, my congratulations to our partner, Luis Francisco!

Pedro Leon Gutierrez
Guadalajara, Mexico
Attorney on contract with ELAW

Nuevas Cortes Ambientales en El Salvador!

La semana pasada, 12 de abril, la Asamblea Legislativa de El Salvador aprobó Decreto Legislativo No 1045 que crea los Tribunales Ambientales en El Salvador con modificaciones a la Ley del Medio Ambiente. El voto de la asamblea fue de 75 votos a favor de 84 votos posibles.

La Ley del Medio Ambiente, creada en 1998, contenía disposiciones que prometían la creación de tribunales agro-ambientales, uniendo dos jurisdicciones la agraria y la ambiental, pero estos tribunales no se han creado. Los tribunales ambientales escucharán demandas civiles por daños ambientales causados por actos de particulares y del gobierno, y tendrán un proceso de doble instancia con Cortes de Apelación en San Salvador y otras dos ciudades y Cortes de primera Instancia en distintas partes del país.

La ley otorga amplias facultades a los jueces para decretar medidas preventivas, suspensiones parciales o totales, en casos de que existan riesgos de afectación al medio ambiente de oficio, y sin necesidad de garantía por parte de las comunidades afectadas. La ley también contempla que la carga probatoria en el proceso recaerá sobre la parte demandada. Esto es un punto muy importante ya que la comprobación de la causalidad de daños ambientales es un tema complejo, que requiere estudios técnicos fuera del alcance de muchas comunidades y que ha impedido el reconocimiento de esta responsabilidad a pesar de la existencia clara de un daño. Bajo las reglas de los nuevos tribunales serán los presuntos contaminadores los que tendrán que demostrar que sus acciones no están dañando el medio ambiente.

ELAW socio Luis Francisco López Guzmán ha trabajado duramente en el impulso de esta ley, junto con diversos actores del movimiento ambientalista de El Salvador, y posteriormente directamente en el Congreso para la consolidación de distintas opiniones en el tema. Felicitamos a Luis Francisco en este gran logro en la búsqueda de un mayor acceso a justicia ambiental en El Salvador!

Luis Francisco nos informa que los siguientes pasos será la ratificación del Presidente de la ley, su publicación y posteriormente la realización de modificaciones a la Ley Orgánica Judicial para la incorporación de estos Tribunales en la estructura orgánica del país. Nosotros continuaremos apoyando a Luis Francisco en estos esfuerzos.

Solo me queda felicitar de nueva cuenta a nuestro socio Luis Francisco !!

Pedro Leon Gutierrez
Guadalajara, Mexico
Attorney on contract with ELAW